dinosauri rari

È una nuova specie di dinosauro che i paleontologi hanno soprannominato “pollo infernale” dinosauri rari e che rappresenta uno dei più grandi dinosari piumati mai trovati finora in America del Nord.

Anzu wyliei, lungo tre metri e pesante 225 chilogrammi, appartiene al gruppo degli oviraptosauri, dinosauri bipedi simili agli uccelli, ritrovati in Asia centrale e in America del Nord.

Questi dinosauri, secondo uno studio pubblicato su Plos One, avevano delle dimensioni che potevano variare da pochi chili a oltre una tonnellata dinosauri rari.

Come un grande casuario

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Con il suo becco sdentato, le lunghe zampe posteriori, i piedi enormi e le zampe anteriori dotate di artigli appuntiti,

Anzu wyliei assomigliava a una versione “maligna” dell’attuale casuario, un grande uccello di terra che vive in Australia.dinosauri rari

(Guarda la galleria sul casuario)

“Era l’essere più simile a un uccello, nonostante non lo fosse”, spiega il responsabile dello studio Matt Lamanna,

paleontologo dei vertebrati del Carnegie Museum of Natural History dinosauri rari

di Pittsburgh.

Le ossa ben preservate del dinosauro suggeriscono che la sua alimentazione fosse varia: si nutriva di vegetazione e forse di piccoli animali.

I fossili di questa specie, risalenti a 66 milioni di anni fa, sono stati rinvenuti nella Formazione Hell Creek – ricca di fossili  –

che si trova in North e South Dakota; le prime ossa sono state scoperte alla fine degli anni Novanta. Il terzo fossile è stato trovato più recentemente e ci sono voluti anni per identificare e studiare tutti i resti.

I tre fossili, risalenti al Cretaceo, rappresentano i resti più completi di oviraptosauri dell’America settentrionale, i cui fossili sono molto più rari di quelli dei loro cugini asiatici.

“Abbiamo quasi uno scheletro completo”, spiega Lamanna, aggiungendo di non saper spiegare come mai i fossili si siano conservati così bene.

“Siamo in grado di descrivere non solo una nuova specie, ma un intero gruppo, per lungo tempo rimasto un enigma”

(a causa dell’assenza di fossili intatti di oviraptosauri in America settentrionale), continua.

“Gli oviraptosauri sono animali misteriosi e meravigliosi, ma in precedenza le uniche ossa intatte appartenenti a questo gruppo erano state ritrovate in Asia”,

spiega Thomas R. Holtz, Jr., paleontologo dei vertebrati della University of Maryland, non coinvolto nello studio.

“Finora non eravamo riusciti ad avere un quadro completo di questi animali”.

L’identikit di Anzu wyliei

Lo studio conferma le ricerche precedenti secondo cui gli oviraptosauri dell’America del Nord

erano imparentati con i loro cugini asiatici, ma che erano geneticamente e fisicamente diversi.

L’Asia e l’America, nel Cretaceo, erano collegate da un ponte di terra sull’attuale stretto di Bering.

“Non sono identici in tutto”, dice Lamanna riferendosi ai due gruppi di oviraptosauri. Per esempio,

A. wyliei aveva zampe molto più lunghe e slanciate rispetto al suo cugino asiatico.

Grazie a questa scoperta, spiega Lamanna, gli scienziati sono finalmente in grado di ricostruire l’aspetto dell’oviraptosauro:

oltre a lunghi artigli, i ricercatori hanno scoperto che questo animale sfoggiava una coda tozza, probabilmente ricoperta di penne.

Nonostante il team di ricercatori non abbia ritrovato testimonianze dirette delle penne, questi animali erano così strettamente

imparentati con gli uccelli da essere molto probabilmente ricoperti da un piumaggio uguale a quello degli attuali pennuti.

Nessuno sa a cosa servisse questo piumaggio – alcune teorie fanno riferimento ai rituali di corteggiamento e all’isolamento termico

ma gli scienziati sono in grado di dire che l’ambiente in cui questo animale viveva era caldo.

Come spiega Lamanna, sulla base dell’analisi delle rocce ritrovate assieme ai fossili,

Anzu wyliei viveva in una pianura umida e paludosa, lungo le coste di un mare interno,

molto simile al bayou (l’ecosistema tipico del delta del Mississippi in Louisiana).

La testa di A. wyliei era ricoperta da una particolare cresta, alta e ossea,

che potrebbe essergli servita per comunicare con i suoi simili.

Il nome del genere di questo nuovo dinosauro, Anzu, fa riferimento ai

demoni ricoperti di piume presenti nella mitologia dell’antica Mesopotamia.

Il nome della specie è un tributo a Wylie J. Tuttle, il nipote dei benefattori del Carnegie Museum di Pittsburgh.

Il coltellino svizzero del Cretaceo

Uno degli enigmi più difficili da risolvere è stato capire cosa mangiassero gli oviraptosauri, spiega Lamanna.

Le caratteristiche fisiche dei fossili rinvenuti in America settentrionale indicano che Anzu si cibava di una grande varietà di

prodotti offerti dall’ambiente cretacico, come la vegetazione, piccoli animali e forse uova.

Piccole protuberante ossee trovate nei palati dei crani potrebbero aver aiutato i dinosauri a ingoiare le uova; le stesse protuberanze si trovano oggi nei serpenti che si cibano di uova.

Il dinosauro aveva anche grandi mani dotate di artigli grandi e ricurvi, che di solito

si ritrovano in animali che catturano piccole prede e le sbranano con voracità.

Inoltre, la forma della mascella di Anzu suggerisce che questo animale fosse capace di spezzare le piante.dinosauri rari

Holtz, della University of Maryland, concorda sul fatto che questo dinosauro fosse sia un erbivoro,

sia un onnivoro predatore di piccoli animali.

Tale flessibilità nella dieta spiega probabilmente perché A. wyliei e gli oviraptosauri in generale

fossero così diversi e fossero riusciti ad adattarsi bene nel proprio ambiente, spiega Lamanna.

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